South-Fork-Talsperre


Die South-Fork-Talsperre mit ihrem Stausee Lake Conemaugh lag nahe South Fork im US-Bundesstaat Pennsylvania nahe dem heutigen Saint Michael. Am 31. Mai 1889 versagte der Staudamm nach heftigen, mehrere Tage andauernden Regenfällen, worauf 20 Millionen Kubikmeter Wasser 23 Kilometer talabwärts rasten und in Johnstown eine verheerende Flut verursachten. Dabei wurden rund 2.200 Menschen getötet und es gab einen Schaden von 17 Millionen Dollar. Es war die erste Katastrophe, bei der das Amerikanische Rote Kreuz unter der Leitung von Clara Barton eingesetzt wurde. Hilfe für die Opfer kam aus den ganzen Vereinigten Staaten und aus 18 ausländischen Staaten. Es war eine der größten Katastrophen in der amerikanischen Geschichte.

Johnstown wurde 1794 gegründet und hatte 1889 etwa 30.000 Einwohner. In der für ihren Stahl bekannten Industriestadt war es früher schon zu Hochwassern gekommen. Die erste Flut wurde 1808 aufgezeichnet, worauf in jeder Dekade bis in die 1880er Jahre mindestens eine Flut auftrat. In den neun Jahren bis 1889 kam es dann gleich zu sieben Hochwassern, wobei die Flut von 1889 aber zweifellos die größte war. Die Gegend um Johnstown war schon immer hochwassergefährdet, weil sie in der Nähe von regen- und schneereichen Bergen am Zusammenfluss der begradigten Flüsse Stony Creek und Little Conemaugh River zum Conemaugh River lag.

Hoch in den Bergen bei der kleinen Stadt South Fork in Pennsylvania war der South-Fork-Staudamm ursprünglich von 1838 bis 1853 vom Staat Pennsylvania als Reservoir für das Kanalsystem von Johnstown gebaut worden. Es wurde vom Staat aufgegeben, der Eisenbahngesellschaft Pennsylvania Railroad verkauft und später an Privatleute weiterverkauft.

Die Spekulanten, die das aufgegebene Reservoir gekauft hatten, reparierten die alte Talsperre mehr schlecht als recht, erhöhten den Wasserspiegel, bauten Hütten und ein Clubhaus und schufen den Angel- und Jagdclub (Fishing and Hunting Club) von South Fork. Mitglieder in dem exklusiven und verschwiegenen Rückzugsgebiet in den Bergen waren über 50 wohlhabende Pittsburgher Stahl-, Kohle- und Eisenbahn-Industrielle, einschließlich Andrew Carnegie, Andrew W. Mellon, Henry Clay Frick, Philander Knox und Robert Pitcairn.

Der See Conemaugh auf dem Gelände des Clubs lag 137 Meter (450 feet) höher als Johnstown. Er war etwa drei bis fünf Kilometer lang, etwa 1,6 Kilometer breit und am Damm etwa 18 Meter tief. Der See hatte einen Umfang von elf Kilometern und enthielt 20 Millionen Kubikmeter Wasser. Wenn der Wasserstand im Frühling hoch war, bedeckte der See über 1,6 Quadratkilometer (400 acres).

Das Absperrbauwerk bestand aus einem Staudamm aus Erd- und Felsmassen von 22 Metern Höhe und 284 Metern Länge. Zwischen 1881, als der Club eröffnet wurde, und 1889 hatte der Damm häufig Undichtigkeiten, die mit Erde und Stroh geflickt wurden. Passanten äußerten sich manchmal besorgt über ein drohendes Versagen, aber es wurde nichts unternommen.


Trümmer und Schutt bei der Eisenbahnbrücke nach der Johnstown-Flut
Die Hauptstraße in Johnstown
Das Schultz-Haus nach der Flut. Alle sechs Bewohner überlebten.